Descripción de Cactus

Cactus, (familia Cactaceae), cactus o cactus plurales, familia de plantas con flores (orden Caryophyllales con más de 2,000 especies y alrededor de 175 géneros. Los cactus son nativos en la mayor parte de América del Norte y del Sur, desde Columbia Británica y Alberta hacia el sur; el El límite más meridional de su área de distribución se extiende hasta Chile y Argentina. México tiene la mayor cantidad y variedad de especies. Los únicos cactus posiblemente nativos del Viejo Mundo son miembros del género Rhipsalis, que se encuentran en África Oriental, Madagascar y Sri Lanka. Algunas especies de cactus habitan en áreas tropicales o subtropicales, la mayoría vive y está bien adaptada a las regiones secas. Ver también la lista de plantas de la familia Cactaceae.

Características físicas de los Cactus

Los cactus son plantas perennes suculentas. Los cactus generalmente tienen tallos gruesos herbáceos o leñosos que contienen clorofila. Los cactus se pueden distinguir de otras plantas suculentas por la presencia de areolas, pequeñas estructuras con forma de cojín con tricomas (pelos de plantas) y, en casi todas las especies, espinas o cerdas de púas (glóbulos). Las areolas son ramas modificadas, de las cuales pueden crecer flores, más ramas y hojas (cuando están presentes).

En la mayoría de las especies, las hojas están ausentes, muy reducidas o modificadas como espinas, lo que minimiza la cantidad de superficie de la que se puede perder agua, y el tallo ha asumido las funciones fotosintéticas de la planta. Solo los géneros tropicales Pereskia y Pereskopsis, ambas enredaderas, tienen hojas funcionales de aspecto convencional, mientras que las hojas de la Maihuenia andina son redondeadas, no aplanadas. Los sistemas de raíces son generalmente delgados, fibrosos y poco profundos, y varían ampliamente para absorber la humedad superficial.

Los cactus varían mucho en tamaño y apariencia general, desde el peyote con forma de botón (Lophophora) y grupos bajos de tuna (Opuntia) y cactus erizo (Echinocereus) hasta las columnas verticales de cactus de barril (Ferocactus y Echinocactus) y el imponente saguaro (Carnegiea gigantea) . La mayoría de los cactus crecen en el suelo, pero varias especies tropicales, como el cactus de hoja (Epiphyllum), Rhipsalis y Schlumbergera, son epífitas, que crecen en otras plantas; otros viven en sustratos duros como rocas, mientras que otros trepan árboles muy lejos. Las especies epífitas tienden a tener tallos delgados, casi aplanados. La apariencia de la planta también varía según si la superficie del tallo es lisa o adornada con tubérculos, crestas o surcos sobresalientes.

El método principal de reproducción es por semillas. Las flores, a menudo grandes y coloridas, suelen ser solitarias. Todos los géneros tienen un tubo floral, a menudo con muchas estructuras similares a pétalos, y otras estructuras menos coloridas y casi como hojas; el tubo crece sobre un ovario de una cámara. Un estilo coronado por muchos estigmas receptivos al polen también surge de la parte superior del ovario. La fruta suele ser una baya y contiene muchas semillas. Poco después de la polinización, que puede verse afectada por el viento, las aves, los insectos o los murciélagos, todo el tubo floral se desprende de la parte superior del ovario para dejar una cicatriz prominente.

Varios cactus desarrollan plántulas a nivel del suelo que, como compensación, reproducen la especie vegetativamente. Muchos otros pueden reproducirse por fragmentación, por lo que los segmentos rotos de la planta principal se enraizarán fácilmente para formar individuos clonales. Los tejidos de cactus son ampliamente compatibles, de modo que las porciones terminales de una especie pueden injertarse encima de otra.

La estructura interna de los tallos de los cactus se ajusta al patrón de las angiospermas de hoja ancha; está presente una capa de cambium de células en división, ubicadas entre los tejidos internos leñosos y los que están cerca del exterior del tallo. Sin embargo, la mayor parte del tallo consiste en células de almacenamiento de paredes delgadas que contienen sustancias mucilaginosas que evitan la pérdida de humedad. El tallo de los cactus es el principal órgano de fabricación y almacenamiento de alimentos.

Usos de los Cactus

Los cactus se cultivan ampliamente como plantas ornamentales. Además, varias especies, especialmente las tunas y los chollas (Opuntia y Cylindopuntia, respectivamente), se cultivan como alimento. En América del Sur, las especies de Opuntia, Cereus y otras se usan como cercas vivas, y la madera de los cactus de columna se usa como combustible en algunas regiones desérticas. En épocas de sequía, se extraen las espinas de los cactus, como el mandacaru (Cereus jamacaru) para utilizarlo como forraje para el ganado. El peyote, de Lophophora williamsii, se ha usado ceremonialmente desde la época precolombina por sus propiedades alucinógenas, y muchas especies de cactus son de importancia local en la medicina tradicional.